Recovery of heavy sunken objects / La recuperación de objetos pesados sumergidos

English, Español sigue tras el texto en inglés

In Namibia we have a lake (well, a big hole on the ground with steep walls), known as Otjicoto lake. The German Army, at the end of the First World War, dropped there a good number of canyons and other war materials, once the South African troops surrounded them. Otjicoto is a circular hole of a hundred meters diameter, and the canyons (there are still two down there, at 55 m) where drop at the ledge of the lake.

In the Windhoek Underwater Club we have an ammunition char from there. It was brought up by the club long time ago from the bottom with a huge lift bag, as was explained to me by one of the divers that participated in the recovery (we have dozens of photography showing the entire process). It was hard but they managed to fill the lift bag down there with air. However, the problem was that the char had been sucked by the mud, so they had to put too much air to free it. As a consequence, it raced to the surface. The char went up so fast that even jumped out of the water.

The solution the club found is one of the most commons, even though a wrong one. I have seen people bringing heave weight belts (more than 20 kg) using the BCD or a lift bag, when they do not even know how to use a lift bah (it was funny to see his lifting though). And, once at the surface, people helped to bring it up to the boat (why didn´t they pull it up from the beginning?…)

This is also a side effect for most people that do their search and recovery specialty course. The reason is that they want to use a lift bag for everything, even though most of the times using hand pulling from the boat maybe easier. Every time I had taught a search and recovery course, I insisted to my divers that using pure force from the surface is much more desirable than using a lift bag, easier to control and safer for the divers. Just mark the spot, rig it properly and send the line with a DSMB. Then, at the boat, just pull it.

As mentioned, the easiest way to bring objects up is to pull from the surface, if you have a boat, or in the case of the ammunition char, from the edge of the lake.

If it´s a very heavy object, you have to use small lift bags in different points of the object as support, just to take out most of the negative buoyancy of it (if the object have a negative buoyancy of 200 kg and you remove with the use of lift bags 150 kg, then you only have to pull 50) and it´s easier to move it on the surface. Those lift bags can be home made since you only use them for support.

If you only have a small rubber boat or dive from shore, then the use of lift bags for any recovery operation is mandatory. If the object is big, then the best is to use several small lift bags for support to help remove some negative buoyancy and a main lift bag for control. Using a huge lift bag is not recommended since it´s much more complicated to control. The way you would use is: if it´s very big and it´s evident you will not be able to lift it with just a normal bag, start filling support lift bags FULLY (they can be homemade). You have to fully fill one until you go for the next one. Whenever you are close enough to make the object neutrally buoyant, then you have to start using commercial lift bag. Start filling one. If it can not go up once is fully filled, then use this one as a support bag and start filling another commercially made one as a main lift bag. Repeat the operation until the object is elevated. Like that, the support lift bags will keep the same amount of air (so doesn´t affect the lift) and the main lift bag will be the only one you have to vent during ascend.

If it´s stuck in mud, every time you put air into the main lift bag, pull hard up and see if you can take it out of the mud. But leave one hand on the release valve, to make sure you can fast dump air in case you manage to free it with one pull.

So remember, use the KISS principle (keep it super simple). Your first thought should be asking yourself if you can bring it to the surface by pulling, and use lift bags to remove part of the negative buoyancy of the object. If you have to use lift bags, better to use some small lift bags than a big one.

Keep diving…

La recuperación de objetos pesados sumergidos

En Namibia tenemos un lago (bueno, un gran agujero en el suelo con paredes escarpadas) conocido como lago Otjicoto. El ejército alemán, al final de la Primera Guerra Mundial, hundió allí un buen numero de cañones y otros materiales de guerra, una vez se vieron rodeados por el ejército sudafricano.

En el Windhoek Underwater Club tenemos un carro de munición. El club lo llevó a la superficie con el uso de una gran bolsa de elevación, tal y como me explicó uno de los buceadores que participaron en el proceso (de hecho, hay docenas de fotografías que muestran toda la historia). Fue difícil pero consiguieron llenar la bolsa de elevación en profundidad. El problema fue que el carro estaba en medio del barro, así que tuvieron que poner mucho aire sólo para liberarlo. Como consecuencia, ascendíó como una bala. Fue tan rápido que incluso salto fuera del agua varios metros.

La solución que el club empleó es una de las mas comunes, a pesar de ser erronea. He visto gente subiendo pesados lastes (de más de 20 kg) usando su chaqueta (totalmente desaconsejable) o bolsas de elevación, a pesar de que el divemaster que la dirigía no sabía realmente como utilizarla (fue divertido verle, de cualquier forma). Y una vez en la superficie, varias personas le ayudaron a subirlo (la pregunta para mi fue porqué no le habían ayudado desde el principio)

Este también es un efecto secundario para aquellos buceadres que hacen la especialidad de búsqueda y recuperación. Siempre quieren utilizar una bolsa de elevación, a pesar de que la mayor parte de las veces subirlo a pulso desde el barco es mucho más sencillo. De hecho, cada vez que enseño ese curso, insisto repetidamente que el uso de ayuda en la superficie es mucho mejor que usar una bolsa de elevación, más fácil de controlar y más seguro para los buceadores. Lo único que tienen que hacer es marcar el lugar con una boya, atarlo adecuadamente y enviar la cuerda con otra boya. Entonces, en la superficie, sólo tienen que tirar de ella.

Como hemos mencionado, la forma más facil es tirar desde la supercie, si tienes un barco, o en el caso del carro de munición, desde el borde del lago. Si es muy pesado, es mejor utilizar pequeñas bolsas de elevación en puntos homogéneos del objeto, para hace que su flotabilidad no sea tan negativa (si el objeto tiene una flotabilidad negativa de 200 kg, usa pequeñas bolsas para quitar 150 kg), entonces sólo es necesario levantar desde la superficie un pequeño peso. Tambien hace que esto sea mucho más fácil de mover en la superficie. Otra ventaja también es que las bolsas de elevación pueden ser caseras (siempre y cuando estén bien hechas) porque sólo se utilizan como apoyo y siempre que el objeto sea muy pesado. Pero recuerda que tienen que estar completamente llenas de aire desde el fondo, para evitar que por error se hayan puesto muchas y suba demasiado rápido una vez que el aire empieza a expandirse.

Si sólo tienes disponible un pequeño barco de goma o buceas desde la costa, entonces la única solución es emplear bolsas de recuperación. Si el objeto es muy pesado (tiene una gran flotabilidad negativa), lo mejor es utilizar varias bolsas de elevación pequeñas atadas a diferentes puntos del objeto para eliminar parte de la flotabilidad negativa. El uso de bolsas de elevación demasiado grandes no se recomienda puesto que es mucho más difícil de controlar. En este caso, la forma de elevarlo sería: una vez que las primeras caseras (si se van a emplear) se han llenado y creemos que podemos estar cerca de poder elevarlo, tenemos que usar bolsas de elevación comerciales: se empieza a llenar una y, si una vez llena no conseguimos elevar el objeto, esta se convierte en bolsa de apoyo y comenzamos a llenar una nueva que será la principal. En cualquier caso recuerda que las bolsas de elevación se van llenando completamente de aire una a una en el fondo: Todas las bolsas de elevacion de apoyo tienen que estar completamente llenas antes de iniciar el ascenso. Si no, es posible que al empezar el ascenso las bolsas auxiliares sigan llenándose por la expansión del aire y se pierda el control.

Si el objeto está atrapado en barro, cada vez que se ponga aire en la bolsa principal, deberás tirar fuerte para intentar sacarlo del barro. Pero siempre deja una mano en la válvula de evacuacion, para asegurarte de que puedas soltar aire en caso de que lo liberes de un tiron puesto que una vez eliminada la succión del barro, la bolsa tendrá mucho más aíre del que necesita.

Recuerda el principio de simplicidad. Tu primera acción deber ser pensar si puedes emerger el objeto tirando y, si tiene una flotabilidad muy negativa, usar bolsas de elevación auxiliares para hacerlo más fácil. Si tienes que usar bolsas de elevación, mejor usar varias pequeñas llenas de aire para eliminar la flotabilidad negativa y una principal para controlar el ascenso.

Sigue buceando…

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